STOKE CITY v ARSENAL : Intip Puncak Premier League

LONDON – Perburuan poin menuju tangga juara Premier League semakin menarik disimak. Malam ini, Arsenal bakal melawat ke kandang Stoke City. Di saat bersamaan, pimpinan klasemen Chelsea terlibat bentrok dengan tuan rumah Fulham.

Bagi Arsenal, kemenangan mutlak dibutuhkan untuk menjaga peluang mereka merengkuh juara di akhir musim. Apalagi, selisih Arsenal dengan Chelsea hanya terpaut satu poin. Sedikit saja lengah, bisa jadi Manchester City yang berada di peringkat ketiga menyalip di tikungan.

Di laga ini, perhatian pendukung Arsenal kembali akan tertuju pada sosok Mesut Ozil. Maklum, dia sempat menjadi bahan olok-olokan setelah gagal menjebol gawang Bayern Munchen dari titik penalti pada Babak 16 Besar Liga Champions, beberapa waktu lalu.

 

Pemain asal Jerman itupun tidak mendapat tempat ketika Arsenal menaklukkan Sunderland pekan lalu. Keputusan tersebut tentu tidak lepas dari buruknya penampilan Ozil di kancah Eropa.

Meski demikian, Manajer Arsenal Arsene Wenger akan menurunkannya pada pertandingan malam nanti. Menurutnya, kondisi Ozil kembali bugar dan siap membela The Gunners.

Lantaran, Arsenal akan terancam kehilangan sejumlah pilarnya.  Fullback Kieran Gibbs dan Nacho Monreal diyakini tak bakal tampil. Laurent Koscielny masih belum pulih dari cedera punggung. Sedangkan Jack Wilshere kemungkinan diturunkan untuk memperkuat lini tengah.

Begitu juga dengan Thomas Vermaelen yang mulai sembuh dari cedera betis. ”Jika diperlukan, Thomas bisa bermain di laga ini. Dia cukup lama tidak bermain, maka sekarang akan kami lihat kondisi terakhirnya. Saya masih memiliki waktu untuk membuat keputusan,” kata Wenger di situs resmi klub.

Pekerjaan penggawa Arsenal tidak mudah. Maklum, mereka menghadapi lawan yang memiliki semangat berlipat ketika menghadapi tim-tim papan atas. The Potters (julukan Stoke City) sukses mengalahkan Chelsea dan Manchester United.

Di sisi lain, manajer Stoke City Mark Hughes terus mengobarkan semangat timnya. Stoke City yang kini masih tertahan di posisi 15 klasemen sementara harus segera bergerak untuk terbebas dari ancaman degradasi. 

Hughes kemungkinan akan tetap menurunkan komposisi yang tak jauh berbeda ketika menghadapi Manchester City di laha sebelumnya. 

SUNDOYO HARDI